Une prise de sang pour connaître très tôt le sexe de bébé

Dès 7 semaines de grossesse, il est possible de connaître le sexe du bébé à venir par une simple prise de sang. Une alternative fiable à l'amniocentèse et à l'échographie, selon un travail de synthèse publié dans le Journal of the American Medical Association (JAMA).

Des résultats fiables à 95 % dès 7 semaines

Stephanie Devaney et ses collègues américains ont donc cherché à évaluer la pertinence de l'utilisation d'une méthode de détection de l'ADN du foetus dans le sang maternel, déjà utilisée dans de nombreux pays pour le dépistage d'anomalies génétiques malgré l'absence d'évaluation officielle de son efficacité. Pour cela, ils ont analysé 57 études concernant 6 500 grossesses.

Résultat, cette méthode permet de déterminer avec efficacité la présence ou l'absence du chromosome Y dans l'ADN du foetus (le chromosome Y n'est présent que chez les garçons). Certes les tests sanguins effectués avant 7 semaines de grossesse (9 semaines d'aménorrhée) n'étaient pas suffisamment fiables (74,5 % seulement de bons résultats). Par contre les tests effectués entre la 7ème et la 12ème semaine de grossesse ont déterminé avec exactitude le sexe du fœtus dans 94,8 %. De la 13ème à la 20ème semaine, les résultats sont comparables (95,5 %). Après 20 semaines de grossesse les résultats sont fiables à 99 %.

Une aide sans risque au diagnostic génétique prénatal

Lorsque les médecins craignent que l'enfant à naître soit porteur de telle ou telle anomalie génétique (trisomie 21 chez les femmes enceintes de plus de 38 ans, myopathie de Duchenne chez les familles à risques, etc.), ils pratiquent une analyse de l'ADN du foetus : c'est le diagnostic prénatal.

Jusqu'à présent, la méthode scientifiquement validée était l'amniocentèse : ce prélèvement du liquide amniotique, réalisable à partir de la 12ème semaine de grossesse, permet de récupérer des cellules fœtales et d'analyser leur matériel génétique. Problème : c'est douloureux et cela comporte un risque non négligeable de fausse couche.

La validation de l'efficacité du prélèvement sanguin sur la recherche du chromosome Y dès la 7ème semaine pourrait donc offrir une alternative sans risque ni douleur à l'amniocentèse, du moins dans le cadre de la recherche d'une maladie d'origine génétique liée au sexe, c'est-à-dire qui ne touche que les garçons (comme la myopathie de Duchenne et l'hémophilie).

Un risque de tri des bébés à naître ?

De nombreux couples souhaitent savoir rapidement le sexe de leur enfant à venir (choix du prénom, couleur de la chambre...), donc la possibilité d'acheter ce test sur internet pourra les satisfaire avant la date habituelle (visualisation sur l'échographie à partir de la 13ème ou 14ème semaine de grossesse).

Mais d'autres couples peuvent utiliser ces tests pour choisir le sexe de leur enfant (avortement en cas de sexe non souhaité). C'est d'ailleurs probablement déjà le cas, à tel point que les entreprises qui vendent en ligne ce genre de tests, comme Consumer Genetics, ne le délivrent pas ni en Chine ni en Inde, pays soupçonnés de favoriser la naissance des garçons. Cette même entreprise exige d'ailleurs que les clients s'engagent à ne pas utiliser le test afin de sélectionner le sexe de leur enfant, comme le précise le New York Times.

En conclusion cette étude montre pour la première fois la très bonne fiabilité des tests de dépistage du chromosome Y effectués sur le sang maternel dès la 7ème semaine de grossesse. Une démonstration d'efficacité qui rassurera les médecins dans le cadre du dépistage prénatal et ravira les parents les plus impatients... Mais attention aux risques de dérives, notre civilisation a autant besoin de filles que de garçons !

Jean-Philippe Rivière

Sources :

- "Noninvasive Fetal Sex Determination Using Cell-Free Fetal DNA. A Systematic Review and Meta-analysis", JAMA, 10 août 2011, résumé accessible en ligne

- "Test Can Tell Fetal Sex at 7 Weeks, Study Says", The New York Times, 9 août 2011, article accessible en ligne

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